События на длинном острове

Уже темнело, когда корабли братьев Кротов достигли узкого острова посреди реки, заросшего кустарником.

У острова, приткнувшись носами, стояли ещё два корабля. Видно, они добрались сюда раньше и остановились на ночлег.

На берегу, возле покосившегося навеса, горело несколько костров.

– Кто плывёт? – раздалось с одного из кораблей.

В ответ Левый Крот пронзительно крикнул:

– Плывёт корабль непобедимых зубастых Кротов, поклонов лесного царства! А кто посмел задавать нам вопросы?

– На этом острове остановился на ночлег благородный поклон Страны зелёных болот Червяк Самыйтолстый. Он приветствует своих друзей и приглашает их разделить с ним его скромную трапезу.

– Ничего себе – лучший друг, – тихо сказал Ручеёк. – Ещё в прошлом году братья разорили деревню Червяка, а он в отместку потопил рыбачьи лодки Кротов.

– Они будут воевать? – спросил Пашка.

– Не будут. Видишь, как вежливо разговаривают. На время общей войны поклоны объявляют мир.

Флотилия Кротов пристала к берегу. Пленников с баржи отогнали к кустам. Вокруг стояли воины, но следили они за пленниками кое‑как, часто отходили к кострам. Да и понятно – кто убежит с острова?

Ужин пленников был таким же скудным, как и завтрак. Слуги притащили ящик с подсохшими хлебами, а воду каждый мог черпать ладонями из реки.

Ручеёк есть не стал, он отполз, таясь за кустами, туда, где близнецы медленно разгуливали с Червяком Самымтолстым, жёлтая тога которого была разрисована изображениями чёрных пантер. Видно, мудрецы опять ошиблись – назвали пантеру червяком. Ручейку надо было узнать, о чём разговаривают поклоны.

Как только зашло солнце, поднялся ветер. Стало холодно. Но приходилось терпеть. Пашка сказал:

– Алис, давай займёмся акробатикой.

В прошлом году все в классе увлекались акробатикой, ходили в секцию,

– конечно, это была Пашкина идея. Но когда Пашка выступил на районных соревнованиях школьников и занял всего‑навсего третье место, он сразу в акробатике разочаровался и ходить на секцию перестал.

– Идите, – сказала Ирия, – побегайте, только на глаза воинам не попадайтесь.

Уже почти стемнело, осталась лишь оранжевая чёрточка на горизонте, там, где опустилось солнце. Алиса с Пашкой прошли на дальний берег острова, нашли широкую полосу твёрдого песка. Сначала они по очереди крутили сальто. Потом Пашка поддерживал Алису, и она сделала ласточку и стойку у него на руках. Потом они решили устроить соревнования: кто быстрее пробежит сто метров на руках. Пашка Алису обогнал, но до конца дистанции не добежал.

– Камень под руку попал, – сказал он.

И тут они услышали аплодисменты.

Совсем недалеко стояли братья‑близнецы и Червяк Самыйтолстый. Оказывается, они смотрели, как ребята занимаются акробатикой.

– Молодцы! – сказал Левый Крот. – Что же вы раньше молчали?

– А нас никто не спрашивал, – ответил Пашка.

– Твои рабы? – спросил Червяк, тряся шестью подбородками.

– Наши, – сказал Правый Крот.

– А зачем они вам? – спросил Червяк.

– Как зачем? Везу в Город. Я их его Повелительству покажу.

– Отдай их мне, – сказал Червяк.

– Нельзя, – ответил Левый Крот. – Это подарок властителю.

– Я хорошо заплачу.

– У тебя таких денег нет, – ответил Левый Крот, ухмыляясь. – Этих детей с младенчества готовили, учили. Даже кормили особой кашей. Таких больше во всём мире нет.

– Говори, сколько!

– Ни за что! – воскликнул Правый Крот.

А Левый Крот почесал длинным пальцем подбородок и сказал:

– Такие вопросы так не решаются. Надо думать.

– Правильно, – согласился его брат. – Надо думать.

Братья, как по команде, повернулись и пошли прочь от берега.