Бегство

– Все? – раздался голос Радикулита. – Лишних нет? Тогда перейдём к делу. Как вы знаете, мы решили пойти большим походом на лесное логово помников. Давно пора их уничтожить. Для объяснений слово предоставляется его Высокому невежеству Клопу Небесному.

Послышался скрип двери шкафа.

– Вылезай, голубчик, вылезай, – сказал Радикулит. – Мы все знаем, как ты трясёшься за свою драгоценную жизнь. И понимаем, что у тебя есть на то основания, – слишком много людей в мире мечтают, чтобы ты поскорей встретился со смертью.

Послышался смех поклонов, которые, видно, не любили Главного вкушеца.

Снова раздался скрип. Клоп все же вылез на сцену.

– Смертельная опасность нависла над нашим миром! – возопил он. – Грядёт гибель, грядёт разорение! Вы думаете, что я сижу в шкафу, потому что труслив? Нет, я отважен. Я первым в молодости поднялся на стены замка кальдонских бунтовщиков, я вступил в бой с драконом Кори, я не побоялся выйти к оборванцам в год малой смуты. Но сейчас я трепещу!

Вкушец закашлялся, и слышно было, как эхо прокатывает его кашель по гулкому пространству театрального зала.

– Если мы не ударим сегодня и не выжжем священным огнём Убежище помников, нам не жить. И погибнет наш славный мир, мир, в котором все довольны, все забывчивы и спокойны. Помники подняли руку на самое святое, что у нас есть, – на детей!

– Смерть помникам! – раздался крик Правого Крота.

– Людоеды! – раздался крик толстой поклонки, которую Алиса видела на реке. – Они пожирают наших крошек!

– Ты права, Коси‑косиножка, – согласился Клоп. – Они их пожирают. Но раз уж здесь только свои, я открою вам страшную тайну, которая должна умереть в этих стенах! На самом деле они их не едят. Они их учат читать!

Наступила такая тишина, что у Алисы зазвенело в ушах.

– Читать? – спросил кто‑то тихо.

– Читать и писать.

– Но этого не может быть!

– Это и есть их главная цель. Они крадут счастливых, ничего не знающих, живущих в мирном неведении крошек, утаскивают их в свой вертеп и там превращают их в новых помников. Дети уже никогда не вернуться к нам. Они уже не дети, они страшные оборотни.

– Зачем читать? – послышался голос из зала. Спрашивал горбун Таракан.

– Зачем читать? Для этого есть мудрецы.

– Сегодня читают сотни помников, завтра их будут тысячи!

– Смерть помникам! – крикнул Червяк Самыйдлинный.

– Смерть! – раздались крики поклонов.

– Тишина! – оборвал крики Радикулит. – Слушайте мой приказ. Поход, запланированный на послезавтра, переносится на завтра. На рассвете мы выступаем.

– Как так? – воскликнула поклонка Коси‑косиножка. – Мы совсем не отдохнули с дороги.

– Помники уже пронюхали, – продолжал Радикулит, – когда мы выступаем. И будут готовы отразить наше наступление. Мы не знаем, на какие коварные хитрости они пойдут.

– Как же они об этом узнали? – спросил горбун Таракан.

– Наивный, – сказал Клоп Небесный. – Разве тебе непонятно? Помники воспитали оборотней, которые умеют читать и готовы свергнуть справедливую власть благородного невежества. Они уже среди нас. Они таятся, они ходят по улицам, они делают вид, что они такие же, как и мы с вами. И они подслушивают, вынюхивают, доносят своим господам… Вот поэтому и переносится поход на завтра.

– А что же твои подслушники и подглядчики, Повелитель? За что они едят хлеб с маслом? – спросила Коси‑коси ножка.

– Можно увидеть и услышать то, что говорится, – ответил Радикулит. – Но даже мои люди не могут заглянуть в душу каждого из оборотней.

– Но как их отличить? – спросил Червяк Самыйдлинный. – Я их никогда не видел!

– Только мой пронзительный взгляд может проникнуть в душу оборотня, – сказал Радикулит. – И сейчас я вам покажу одного из них.

– Ой, а это не опасно? – ахнула Коси‑косиножка.

– Пойманные, они не опасны. Они опасны неузнанные, – сказал Клоп Небесный.

– Голубчики Кроты, – сказал сладким голосом Радикулит, – ответьте мне, только честно, как родному папочке, где вы нашли эту девчонку‑акробатку? Ведь вы не учили её прыгать и кувыркаться. Вы случайно узнали об этом?

– Случайно, – признался Правый Крот. – Мы отбили её у пигмеев. В лесу.

– В лесу! – сказал Радикулит. – Именно в лесу! Я так и думал. Что же она сказала вам, мои наивные и глупые рыцари?

– Она сказала, что она поклонка из дальних мест, их корабль утонул, и она заблудилась в лесу.

– И вы поверили, глупенькие!

– А кто ещё мог быть в лесу?

– А если она помник?

– Нет, – сказал Левый Крот. – Помника я за сто шагов узнаю. Не помник она. И одета не по‑нашему. А помники одеты по‑нашему.

– Ах, какое умное рассуждение! – пропел Радикулит. – Значит, если ты видишь крота в кошачьей шкуре, то ты думаешь – это кошка. Знаете ли вы, что привели в мой дворец подглядчицу помников, оборотня?

Послышались возмущённые крики поклонов.

«Пора бежать», – подумала Алиса.

– Нет, – сказал Правый Крот. – Быть того не может.

– А мой проницательный взгляд заметил то, к чему вы были слепы. Она прочла написанное у ног статуи!

– Но ведь мудрецы прочли это слово иначе, – сказал горбун.