Пустынный кролик

Алиса отчаянно сопротивлялась, пытаясь уцепиться за край воронки, которая втягивала её в холодную, душную тьму. Песок, мелкий и мёрзлый, норовил забраться в нос, в рот, грозил задушить Алису, он сомкнулся над её головой, полностью сожрал её, закрутил… И вдруг скольжение превратилось в падение — и Алиса вместе с потоком песка полетела вниз.

Падение было недолгим — Алиса ничего не увидела и не сообразила. Правда, она не ушиблась, потому что упала на песчаный холм, который насыпался сверху, через дырку в сводчатом каменном потолке. Песок продолжал ещё сыпаться — но все меньше и меньше и наконец Алиса смогла увидеть круглое отверстие, и в нём — бегущие облака и редкие звезды. Значит, она смотрела на небо из подвала замка. Значит, сверху, в полу, засыпанном песком, нечаянно или нарочно образовалась дыра, в которую, как в водоворот, и утянуло Алису.

Если все это случилось нечаянно, надо будет ждать, пока её найдут и вытащат из этого подвала. И хоть её помощники Лара и Вага‑не очень смелые и умелые, но не бросят же они её на страшной планете! Только бы не замёрзнуть в этом тёмном подвале.

Алиса поднялась и сразу утонула по колени в песке.

Тишину нарушало только шуршание её подошв по песку…

Она вспомнила о таинственном человеке, который звал на помощь. Что с ним? Он остался там, наверху? А может быть, совсем не случайно плита пола откинулась под её ногами?

Алиса снова кинула взгляд вверх и тут увидела, как на краю отверстия, закрывая свет звёзд, появился чёрный силуэт человеческой головы.

Человек молчал, словно вслушивался, жива ли Алиса. Дыхание у него было быстрым, старческим.

Алисе показалось, что взор этого человека может проникать сквозь тьму. Она невольно отступила назад… ещё шаг, ещё…

И вдруг её спина упёрлась во что‑то твёрдое.

Алиса попыталась отскочить от препятствия, но сильные руки схватили её за плечи.

— Поймал? — спросила чёрная голова из провала.

— Здесь. Не трепыхается, — ответил человек, крепко схвативший Алису.

Алиса пыталась вырваться, но держали её крепко, и она поняла — лучше узнать, кто поймал её, чего эти люди от неё хотят…

— Я буду кричать! — сказала Алиса. Сказала не очень громко, как будто излагала ультиматум.

— Только попробуй! Я тебя придушу, — ответил человек, который её держал.

Пока Алиса раздумывала, привести ли ей в исполнение свою угрозу или помолчать, человек сверху сказал:

— Раз все в порядке, я закрываю плиту.

— Только песочком сверху присыпь, не забудь, — ответил тот, кто держал Алису. — Чтобы никто не увидал.

— Не беспокойся, — ответил голос сверху.

Заскрипел камень о камень, зашуршал песок… Алиса увидела, как отверстие над головой сужается, исчезает.

Удар!

Все. Полная тишина и темнота.

— Дайте свет, — сказал мужчина, который держал Алису.

И тут же откуда‑то со стороны ударил сильный луч фонарика. Он ослепил Алису, она зажмурилась.

— Пошли, — сказал он. — Можешь кричать, если тебе так нравится. Но предупреждаю, что никто и никогда не услышит твоего голоса — ты и не представляешь, до чего здесь толстые стены.

Он подтолкнул Алису в спину, и она послушно пошла вперёд. Она поверила мужчине, что стены здесь такие толстые и что её криков никто никогда не услышит.

Алису повели по крутой каменной лестнице вниз, открылась со скрипом железная дверь, затем ещё одна. За ней неожиданно начался белый, чистый, светлый коридор, словно Алиса попала в больницу.

По обеим сторонам коридора шли голубые двери, к которым были прикреплены таблички с именами: «Профессор Валишели», «Доктор Бебу‑Бетуди», «доцент А‑А‑Амара»… Вдруг Алиса замерла. Она увидела табличку, на которой было написано: «Исследователи Карл и Салли Коралли».