Глава 5. Без вести пропавшая

– Полагаю, без сопротивления вы сдаваться не собираетесь, – произнес второй голос. От одного его звука у майора мурашки забегали по спине. – Да-да, я понял… – продолжил тот же голос.

– Плохо, – выдавил Крут, и его лицо стало непривычно бледным. – Очень плохо. Похоже, капитан Малой угодила в ловушку. Эти два головореза поджидали ее в засаде. Но как?.. Откуда они знали?..

Из микрофона снова послышался голос Элфи, но теперь в нем звенел металл, девушка смело смотрела опасности в лицо. Майор вздохнул. По крайней мере, она жива. Однако дальше положение еще ухудшилось: стороны обменялись угрозами, и второй человек вдруг проявил необычайные познания в волшебных делах.

– Ему известно о Ритуале!

– И даже это не самое плохое. У Крута отвисла челюсть:

– Даже это?

Снова зазвучал голос Элфи. Судя по интонациям, она пустила в ход гипнотические чары.

– Ну, теперь им кранты, – ухмыльнулся Крут.

Но он ошибся. Чары не подействовали, они лишь позабавили таинственную парочку.

– На этом запись обрывается, – объявил Жеребкинс. – Один из вершков поковырялся в камере, после чего изображение и звук исчезли.

Крут потер глубокую морщину на переносице.

– И зацепиться-то не за что. У нас нет ни фотографий, ни даже имен. Действительно ли ситуация столь угрожающая?

– Вам нужны доказательства? – спросил Жеребкинс, перематывая пленку назад. – Я дам вам доказательства.

Он снова запустил видеозапись.

– Смотрите сюда. Я сейчас прокручу все в замедленном темпе. Один кадр в секунду.

Крут нагнулся поближе к экрану, чуть ли не упершись в него носом.

– Капитан Малой снижается. Снимает свой шлем. Наклоняется, предположительно для того, чтобы поднять желудь, и… вот!

Жеребкинс ткнул пальцем в клавишу «Пауза» и остановил изображение.

– Ничего необычного не замечаете? Язва майора вскипела с новой силой.

В правом верхнем углу экрана был виден какой-то предмет. На первый взгляд, нечто вроде лучика света, но откуда этот свет шел или от чего отражался?

– Увеличить можешь?

– Нет проблем.

Жеребкинс выделил нужный участок и дал 400-кратное увеличение. Изображение заняло весь экран.

– О нет… – выдохнул Крут.

Перед ними на мониторе застыл летящий шприц-дротик. Сомнений больше не оставалось. Капитан Элфи Малой пропала без вести во время выполнения боевого задания. Скорее всего погибла. Или же взята в плен вражескими силами.

– У нас еще остался пеленгатор.

– Остался. Мощный сигнал. Движется на север со скоростью около восьмидесяти кликов в час.

Крут несколько секунд молчал, выстраивая в уме последовательность дальнейших действий.

– Объяви полную боевую готовность, подними с коек Быстрое реагирование и тащи сюда. Готовь отряд к отправке на поверхность. Пойдут все, плюс пара инженеров. И ты, Жеребкинс, тоже пакуйся. Возможно, нам придется останавливать время.

– Вас понял, майор. Хотите задействовать Корпус тоже?

– Несомненно, – кивнул Крут.

– Я вызову капитана Вена. Он у нас номер первый.

– Не надо, – возразил Крут. – Для такого дела, как это, нам понадобится самый лучший специалист. А лучший – это я. Я снова возвращаюсь в строй.

Жеребкинс так изумился, что даже растерял весь свой обычный сарказм. – Вы… Вы…

– Да, Жеребкинс. И подбери нижнюю челюсть. У меня за плечами больше успешных спецопераций, чем у любого другого офицера. К тому же основной курс обучения я проходил в Ирландии. Еще во времена высоких цилиндров и дубинок.

– Да, сэр, но это было пятьсот лет назад, и вы уже тогда мало походили на весеннюю почку.

– Не волнуйся, Жеребкинс, – угрожающе улыбнулся Крут. – Я все еще полон сил. А свой возраст я компенсирую очень большим пистолетом. Готовь капсулу. Я отправляюсь со следующим выбросом магмы.

Больше Жеребкинс не возражал, он молча бросился исполнять приказы. Когда у майора появляется такой блеск в глазах, нужно вытянуться по стойке смирно и запереть пасть на замок. Однако у молчаливой покорности Жеребкинса была еще одна причина. До него только-только дошло, что Элфи, возможно, угрожает реальная опасность. У кентавров и так не слишком много друзей, а сейчас Жеребкинс вполне мог потерять одного из этих немногих.

Артемис, конечно, знал, что кое в чем техника волшебного народца далеко обогнала человеческую, но ничего подобного тому богатству, которое таилось в снаряжении пленницы, а теперь лежало на панели автомобиля, он и представить себе не мог.

– Впечатляет, – пробормотал он. – Даже если наш план сорвется, мы на одних патентах заработаем целое состояние.