Глава 15. Долгий путь домой

 

Артемис тащил бомбу к выбранной Кваном площадке, когда случилась большая встряска. Избыток магии подсек ему ноги, заставив рухнуть на колени. Органы чувств на миг отключились из-за перегрузки, Артемис задыхался, словно вокруг не осталось воздуха. Первым вернулось зрение, хотя из-за слез и плавающих цветных пятен видно было не очень хорошо.

Юноша проверил таймер бомбы. Оставалось три минуты, если, конечно, не нарушится закономерность. Он посмотрел налево, на Квана и Номера Первого, возобновивших свои магические фокусы, потом – направо, на сражавшуюся с демонами Элфи. Весь мир вокруг него вибрировал, прекращая существование в этом измерении. Шум стоял оглушительный, от жуткой вони свербело в носу.

Тяжеленный чемодан с бомбой оттягивал руку, и Артемис уже в который раз пожалел о том, что рядом нет всегда готового прийти на помощь Дворецки. Но Артемис понимал: если он не дотащит бомбу до ровной площадки, он никогда не увидит старого друга. Задача была проста до неприличия – отнести бомбу на площадку. Переместить предмет «А» в точку «Б». Для этого не нужно быть гением.

Потом Аббот нанизал Элфи на меч, и простота исчезла.

Артемис краем глаза увидел, как демон нанес удар. Но еще хуже был звук, с которым клинок вошел в тело эльфийки. Отчетливый, как щелчок ключа в замке.

«Этого не может быть, – подумал юноша. – Мы слишком многое пережили вместе, чтобы Элфи погибла так глупо и быстро…»

Но совсем уж немыслимый ужас он испытал, услышав, как меч вышел из тела Элфи. Артемис знал, что этот звук будет преследовать его до самой могилы.

Аббот торжествовал.

– Магия тебе не поможет, эльфийка. Я долго работал над своим мечом…

Усилием воли поборов порыв кинуться Элфи на помощь, Артемис устало опустился на землю. Магия действительно не могла ей помочь, а вот комбинация магии и науки – совсем другое дело. Он заставил себя не обращать внимания на фонтан темно-красной крови, бивший из груди эльфийки. В будущем Элфи не было ничего, кроме смерти.

В том будущем, которое сулил нынешний момент. Но будущее можно изменить.

Номер Первый и Кван не замечали ничего вокруг. Они сосредоточились на создании синих магических колец. Аббот направился к ним. С лезвия его меча капала кровь, отмечая алым пунктиром на сером пепле путь от одной жертвы к другой.

Элфи произнесла свои последние слова:

– Артемис… Артемис, помоги мне…

Юноша посмотрел на нее – и поспешно отвел взгляд. Он едва не сбился со счета, увидев умирающего друга. А сейчас от точности счета зависело все.

Элфи умерла, и некому было подержать ее за руку в последние мгновения. Артемис почувствовал ее смерть – эту способность ему тоже даровала магия. Он смахнул слезы с глаз и снова вернулся к счету.

«Продолжай считать, – строго наказал он себе. – Только это имеет значение».

Он поднялся с земли и торопливо направился к мертвому телу друга. Аббот заметил его и пригрозил мечом.

– Ты следующий, вершок. Сначала колдуны, потом – ты. Когда тебя не станет, все снова будет как прежде.

Артемис пропустил угрозы мимо ушей. Он продолжал считать, кивая в такт и стараясь не сбиться с ритма. Сейчас все зависело от точности.

Аббот растолкал локтями Номера Первого и Квана и встал между ними. Колдуны были настолько увлечены, что не заметили, как он подошел. Аббот расправился с ними двумя ударами своего проклятого меча. Номер Первый повалился на спину, и там, где он только что стоял, остался таять в воздухе голубоватый магический след. Кван не упал, потому что Аббот не спешил выдернуть меч из тела, удерживая мертвого колдуна в вертикальном положении.

Артемис не смотрел Элфи в глаза. Не мог. Он взял пистолет из ее руки и направил его в сторону.

«Очень осторожно. Все зависит от точности», – напомнил он себе.

Тем временем Аббот выдернул из груди Квана меч, и безжизненное тело колдуна упало на землю. С тремя врагами он расправился быстрее, чем завязывал шнурки на башмаках.

Артемис не обращал внимания на предсмертные хрипы и приближающиеся ритмичные шаги по корке пепла. Аббот шел к нему не таясь.

– Я вернулся, человек. Посмотрим, сможешь ли ты обернуться вовремя.

Артемис осмотрел корку пепла вокруг Элфи в поисках следов. Их было много, но только два отпечатка были там, где стоял Аббот, прежде чем нанести удар. Все это время он продолжал счет, вспоминая собственные вычисления: «Час в секунду, на счет сорок, затем следует замедление до тридцати секунд в секунду на счет восемнадцать, затем незначительный скачок назад, одна минута в секунду назад на счет два. Потом все повторяется сначала».

– А может, оставить тебя в живых? – продолжал разглагольствовать Аббот, ткнув мечом в спину Артемиса. – Забавно будет иметь ручного человека. Я мог бы научить тебя всяким фокусам…

– Я как раз хочу показать тебе один фокус, – сказал Артемис и выстрелил.

Луч вылетел из ствола и тут же вернулся на минуту в прошлое, как и рассчитывал Артемис. Импульс бластера исчез из настоящего и появился в прошлом как раз вовремя, чтобы поразить в грудь призрачный фантом Аббота, занесшего меч для удара.

Аббота из прошлой минуты оторвало от земли и отбросило к склону кратера.

Аббот из настоящего едва успел рявкнуть: «Что?…», прежде чем исчезнуть, превратившись в нереализованную возможность.

– Ты не убил моих друзей, – сказал Артемис, хотя демон его не слышал, и убеждал ирландец главным образом себя. – Этого не произошло.

Артемис встревожено огляделся. Там, где только что лежало на земле тело Элфи, теперь ничего не было. Получилось!