"Р-раз!"

Гум-гам закашлялся, проворчал:

- Вот всегда так: только разыграешься, и... уже тебя ждут на другой планете... Максим, ты мне подаришь летающий змей?

Максим вылез из-под грузовика, подошел к Гум-гаму. Дома обступали их со всех сторон, словно желая увидеть, как космический путешественник шагнет на свою таинственную планету.

- Конечно, бери, раз он тебе нравится, - сказал Максим.

И звездный мальчик сразу догадался, что его приятель расстроен. Он подошел к лестнице, которая, чуть покачиваясь, висела в воздухе, махнул ей, и лестница послушно скользнула в его руки.

- На. - Гум-гам протянул лестницу другу. - Мне кажется, она тебе нравится.

Максим просиял.

- Как только ты захочешь увидеть меня, скажи "р-раз!" - и я в одну секунду влезу в космический скафандр. Честно говоря, скучно дома. А вместе мы что-нибудь придумаем!.. И позови ребят.

- Позову, - обрадованно ответил Максим. - Мои друзья любят играть.

- Только скажи им об одном условии...

- Это "р-раз!"?

- "Р-раз!" - не самое главное в игре. "Р-раз!" - лишь начало игры. Голос Гум-гама звучал чуть тревожно, и Максим насторожился, почувствовал, что услышит какой-то секрет. - Пусть они запомнят: нельзя спрашивать как, почему, зачем...

Максим улыбнулся: только-то и всего! - и простодушно заметил вслух:

- Почему же нельзя?

На этот раз Гум-гам рассердился всерьез.

- Нипочему! Нипочему! Нипочему! - закричал он, махая руками. Слышать не могу этого "по-че-му"!

- Не сердись, Гум-гам, - искренне раскаялся Максим. - Я совсем забыл, что от вопросов у тебя трещит голова.

- Я бешусь от глупых вопросов, - признался, смягчаясь, Гум-гам. - Я точно знаю, Мак-сим, - продолжал он таинственным шепотом, - что никакая игра не получается, если начнешь твердить: что да зачем... - Гум-гам даже поголубел от волнения и оглянулся, произнеся неприятные ему слова. - Ты можешь сам проверить. Влезь на лестницу, начни спрашивать - сразу свалишься.

- Ну нет, - покачал головой Максим. - Я верю. А ребят предупрежу, чтоб держали язык за зубами.

- Ты настоящий друг! - горячо поблагодарил Гум-гам. - Я чувствую, что подружусь со всеми ребятами. Если, конечно, никто из них не разболтает. А то начнется: ах да ох... И опять игра пропала.

- Обойдемся без ябед и задавак, - обещал Максим.

Тут из кустов выскочил на асфальтовую дорожку кот Рич. Может, он ловил мышей, а может, спрятался со страху, когда деревянный грузовик сорвался с места и укатил на улицу.

- Давай поиграем с моим Ричем, - прошептал Максим, желая в последний раз испытать могущество друга.

- Давай!

- Например... - Максим задумался. - Например, может этот кот стать со скамейку?

- Может, - сказал Гум-гам.

Максим вздрогнул: перед ним стоял большой золотисто-желтый зверь, вылитый лев, только пострашнее. Зверь так и застыл с поднятой лапой, не понимая, почему вокруг него все так уменьшилось.

- А еще больше? - дрожащим голосом спросил хозяин кота. Он был испуган, но не растерялся. Все же перед ним был знакомый зверь: хоть и большой, но Рич. - Например, может он стать с дом?

- Пожалуйста. - Гум-гам сохранял полное спокойствие.

В следующее мгновение любой лев показался бы котенком в сравнении с клыкастым, взъерошенным чудовищем. Великан смотрел на ребят зелеными, круглыми, как тазы, глазами, смотрел долго и вдруг зарычал. Это был даже не львиный рык - свист, рев, грохот пронеслись по двору, ударили в окна домов: ШШШ - НИИ - ГР-Р-Р! Кто знает, что подумали просыпавшиеся жильцы?

- Пусть он будет маленьким! - закричал Максим, заткнув пальцами уши.

Зверь исчез. Они стояли вдвоем на асфальтовой дорожке.

- Тоже мне чудовище! - презрительно сказал Гум-гам. - Просто здоровенный кот. Для такого кота нужны очень большие мыши.

- Так я его и испугался! - отозвался Максим. - Обыкновенный Рич, только дикий... Пожалуй, он мог бы побороть и тигра, - добавил Максим. Пожалуй, и льва.

- Я ухожу, Максим. - Гум-гам помахал бумажным змеем. - Видишь, я уже привык к твоему имени. Я говорю: Максим!

- До свиданья, Гум-гам!

- В моей стране не говорят "до свиданья" или "здравствуй", усмехнулся звездный мальчик и шутливо погрозил пальцем, как бы напоминая о договоренности: ничего не спрашивать. - У нас вместо "прощай" говорят "не скучай"... Не скучай, Максим!

- Не скучай, Гум-гам, - сказал Максим. - Как только заскучаю, я тебя позову.

- Играть - не скучать! - озорно подхватил Гум-гам, вынул синий камень путешествий, подбросил его над головой и очутился в ярком пузыре.

Максим проводил Гум-гама взглядом. Он нисколько не сомневался, что его новый друг попал на далекую планету, в загадочную страну, где люди не здороваются и не прощаются. Максим взвалил на плечо подаренную лестницу, донес ее до подъезда и, оглядываясь и шепча заветное "р-раз!", заставил лестницу стоять. А потом, пыхтя, неуклюже переворачиваясь вместе с лестницей, долез до своего балкона на третьем этаже, изо всех сил стараясь не думать, почему лестница не падает.