ГЛАВА ПЯТАЯ, в которой история вторгается в настоящее

Сквозь кусты просунулись жесткие усы, большая ручища накрыла пень, на котором лежал Шар.

Алька взвизгнула. Мальчишки с изумлением уставились на руку, схватившую Шар. В глаза ударили искры: пальцы были унизаны перстнями.

- Забавно! - раздался раскатистый голос. - Точно такие яблоки растут в моем саду.

Рядом с пнем, вокруг которого сидели ребята, возвышались блестящие сапоги со шпорами. В сапоги был вставлен мундир с крупными, незнакомыми ребятам орденами. Далее следовал вытянутый нос, круглые хитрые глаза и что-то очень густое, воинственное, лохматое, в чем трудно было сразу признать запутавшиеся в ветвях усы.

Алька замерла. Карен шагнул навстречу неожиданному гостю:

- Отдайте. Это не яблоко.

- Знааю, что не яблоко, - насмешливо пропели усы. - Знаю и не отдам.

- Не ваша вещь! - отчеканил Олег.

- Прекрасная безделушка.

- Совсем не безделушка. Это... - Алька прикрыла ладонью рот.

Окольцованные пальцы ощупывали Шар Пути. Он сверкал ярче, чем все драгоценности незнакомца.

- Что у него внутри? - бормотали усы. - Похоже на звездочки.

- Не звездочки, а галактики, - поправил Карен.

- Ты смеешь учить меня, почетного академика всех в мире наук!

- А сколько в мире галактик? - спросила Алька.

- Да для меня любая галактика - это пустяк, пылинка... - отвечал "почетный академик".

- А сколько в мире детей? - упорствовала Алька.

- Не морочь мне голову! - отмахнулся незнакомец. - Такая прекрасная безделушка... Этот шар будет сувениром в моей коллекции...

Усы странного пассажира заметно распушились: держа в одной руке Шар, другой рукой он вытаскивал их из кустов.

Лицо Карена выражало приветливость, даже радость. Приятели понимали, что Карен решил не сдаваться.

- Почтенный академик, - Карен чуть ли не мурлыкал, - хорошо знает, что сувенир кладут в коллекцию после того, как он подарен.

- Юный ученик, вероятно, не знает основного правила моего государства, - в тон ему проговорил похититель Шара. - То, к чему прикоснулась королевская рука, принадлежит королю.

- Королю?

- Вот именно.

- Вы и есть Мышук предпоследний? - спросил Олег.

- Называйте меня так: Его Королевское Величество Мышук Предпоследний, - представился король, пряча Шар в карман под орденом.

- В Тихом океане? - уточнил Карен, припоминая странную табличку на одной из кают.

- Этот океан вокруг моего королевства.

- Острова Тутика? - пискнула Алька.

- Так обозначен на всех картах мой остров.

Его величество стоял перед ними, своим видом утверждая, что на планете Земля вопреки историческим законам сохранился один-единственный король. Спорить с королем, конечно, бесполезно.

- Ваше предпоследничество, - уныло проговорил Олег, не надеясь на чудо, - верните Шар, он нам нужен.

- Какой глупый! - удивился король. - Я так подробно объяснил, а он ничего не понял.

- Поговорим по-человечески, - предложила Алька. - Вместо этого шарика мы вам подарим другие сувениры.