ГЛАВА СЕДЬМАЯ, в которой открывается черная дыра

- В скверную историю мы попали, Паша. - Капитан Вегов из-под опущенных век взглянул на Прозорова. - Говорю тебе откровенно как штурману. Нас занесло в неизвестный космос. "Викторию" притягивает черный карлик.

Пап прекрасно знал, что это значит.

Черный карлик - мертвая звезда.

Когда-то она была огромной белой звездой, освещавшей ночь призрачным светом. Любой астроном, взглянув на ее снимок, мог сказать, что звезда нездорова, ее пожирает адский огонь, что внутри у нее, как семечко в яблоке, зреет черная сердцевина. Однажды звезда взорвалась, обратив космическую ночь в яркий день, затмив на мгновение все другие звезды. Свет ее закрутился в огненные облака, которые потом упали на тяжелую сердцевину, погасли.

И это был тот случай, когда белое вдруг стало черным.

Черный карлик невидим сам по себе. Но он неудержимо притягивает все, что движется вокруг него: пыль, газ, метеориты, свет звезд. И только по нарастающей скорости падения можно узнать, что ты пленен черным карликом. Вот почему ученые называют такие звезды "черной дырой": в эти дыры постоянно втекает окружающая материя и проваливается безвозвратно.

Капитан включил обзорный экран, и открылся мир черной дыры. Привычного для глаза землян космического неба не существовало. Большие бледные луны со всех сторон окружали корабль, и белого было значительно больше, чем черного: "Виктория" плыла в голубоватой мгле, в океане звезд, внутри звездного шара.

Машина корабля рассчитала, что прежде черный карлик был в тысячу раз больше Солнца, и когда он погас, его масса стала сжиматься с огромной скоростью. Самая слабая сила во Вселенной - сила притяжения, или гравитация, - оказалась самой могучей: звезда сжалась, схлопнулась, как воздушный шар, из которого выпустили воздух, и любая частица внутри нее размером с кончик иглы весила миллиарды миллиардов тонн.

- Торжественная иллюминация, - спокойно произнес капитан, разглядывая необычную картину.

Окружавшие черную дыру звезды можно было назвать "солнцами наоборот": лучи их струились не наружу, а внутрь, к тяжелой мертвой звезде, и тотчас гасли, прикоснувшись к ней. Граница эта называлась горизонтом черной дыры.

- Главное для нас - не заходить за горизонт, - сказал Вегов. - Иначе упадем в бездонную пропасть.

Пап наблюдал странные, как бы вывернутые наизнанку солнца. Даже свет не мог вырваться за невидимую границу черной дыры! Бездонная!.. Ее нельзя заполнить ничем. Каждое тело, упавшее в дыру, лишь увеличивало ее размеры.

- А мы вернемся назад? - штурман вопросительно смотрел на капитана.

- Скоро узнаем, - загадочно ответил капитан "Виктории". Он соединился с помощником: - Передайте, пожалуйста, наши координаты Земле и кораблю "Альфа"! - Вегов обернулся к штурману: - Скоро мы узнаем, Паша, куда направлена Стрела нашего времени.

- Время идет от прошлого к будущему, - сказал немного удивленный Пап. - Это знает и ребенок.

- Не каждый ребенок переходит из одного звездного мира в другой... Учти, штурман: темпы течения и даже направление времени близ черной дыры могут неожиданно меняться.

- Значит, при обратном течении времени взрослый превратится в ребенка? - пошутил Пап.

- Не исключено.

- А что будет со школьниками?

- Не знаю.

- На нашем корабле, - Пап усмехнулся, - уже появились отдельные призраки прошлого.

- Например?

- Например, король... Вы его видели?

- Это тот, с гвардейскими усами? - припомнил капитан.

- Что за сравнения! - проворчал кто-то из-за двери.

Капитан распахнул дверь и наткнулся на усы.

- Нехорошо подслушивать, - заметил капитан.

- Но вы оскорбили достоинство короля, - обиженно произнес странный человек. - Усы моих гвардейцев жалкая трава в сравнении с королевскими!

- Не знаком с правилами вашего королевства, - улыбнулся капитан.

- Я очень спешу, - продолжал воинственно Мышук. - И требую, чтобы корабль прибыл вовремя!