ГЛАВА ВОСЬМАЯ, в которой сражаются за прошлое

На двери королевской каюты не было привычной таблички: "Его Величество..."

Король рассердился. Рывком распахнул дверь.

Посреди каюты в мягком кресле покоились его усы.

Король ощупал лицо: усы были на месте. Но чьи же тогда усы в кресле?

- Па-азвольте! - гневно сказал король. - Кто вы такой и что делаете в моей каюте?

Усы взметнулись над креслом, и король увидел двойника. Вместо ответа двойник протянул табличку, которую он, очевидно, снял с двери и успел быстро подделать.

"Его Величество Король Мышук Предпредпоследний" - гласила надпись. Далее следовал тот же адрес в Тихом океане.

Его предпоследничество растерялся.

- Но ведь это я король Тутика, - сказал он, уставясь на табличку.

- И я король Тутика, - вторил его голосом двойник.

- Предпоследний, - уточнил король, взбивая привычно усы.

- А я - предпредпоследний, - двойник точно повторил жест.

Этот жест очень смутил его предпоследничество.

Он внимательно оглядел соперника: мундир, ордена, единственные в мире усы - никакого сомнения в том, что случайный незнакомец может претендовать на Тутик; внешность короля хорошо знакома всем жителям острова.

- Где стоит ваш дворец? - спросил настоящий король.

- На высочайшем холме, - быстро отвечал лжекороль. - Парадным входом - на гавань, черным - на жилые хижины.

- Сколько во дворце комнат?

- Сорок.

- Сколько у вас слуг?

- Пять.

- А министров?

- Двадцать один.

Все роковым образом сходилось. Его предпоследничество уже не чувствовал себя настоящим владельцем пяти слуг и двадцати одного министра.

- А что у вас, - задал король самый хитрый вопрос, - лежит под подушкой?

- Капли датского короля.

- Та-ак... - протянул настоящий король, глупо улыбаясь. - Вы, вероятно, намереваетесь вернуться обратно на Тутик? В таком случае вернется один из нас!

Мышуки стояли друг против друга, воинственно вздернув великолепные, неповторимые усы. Они были схожи до последнего волоска.

- Дуэль? - поднял брови его предпоследничество.

- Разумеется, - отпарировал его предпредпоследничество. - В шашки.

- Принимаю вызов. Это и моя любимая игра. Исиль, шашки!

- Исиль, шашки!

Мышук предпоследний снова изумился: два черных мальчишки вынырнули из-за ширмы с шашками в руках. Аккуратно раздвинули доски. Расставили кругляши.

- На что играем? - нагло спросил лжекороль.

- На королевство!

- В поддавки?

- В поддавки.

В три минуты его предпоследничество продул королевство сопернику. Причем соперник имел преимущество: сделав удачный ход, он шутливо щелкал в лоб своего Исиля. У истинного короля чесался большой палец, но он помнил о данном слове. И только поняв безнадежность своей позиции, не удержался и залепил щелчок истинному Исилю. Исиль охнул, и король с удивлением заметил:

- Смотрите, он заговорил!

В то же время его предпоследничество мизинцем скинул с доски две свои шашки.

- Не жульничайте, - заметил король-соперник. - Вы проиграли остров. Теперь Тутик мой.

Королевский сад с прозрачными наливными яблоками улетучился на глазах Мышука. И бывший владелец Тутика с отчаянием в голосе спросил:

- Почему вы играете в поддавки лучше меня?

- Вероятно, потому, - отвечал новый хозяин острова, - что у меня больше опыта.

- Когда вы играли в последний раз?

Победитель взглянул на часы:

- Два дня, два часа и сорок минут назад.

- В воскресенье?

- В воскресенье. В собственном дворце.

- Странно, я тоже играл в воскресенье. - Экскороль развел руками. Но турнир проходил ровно три дня, два часа и сорок минут назад. Сегодня у нас среда.

- Вторник.

Минут десять спорили короли, пока у победителя не иссякло терпение. Взмахом усов указал он на дверь:

- Прошу удалиться с моей территории.

Мышук взял свой чемодан и поплелся к выходу. У порога он обернулся.

- Скажите, зачем вы сменили табличку?

- Слово "предпоследний" в своем титуле считаю оскорбительным. - Новый король поднял палец. - Сегодня предпоследний, а завтра... Понимаете? Хотя вы ловко загримировались под меня, я прощаю вас...

Изгнанный Мышук возмущенно хлопнул дверью. Он сделал всего один шаг и уперся усами в дверь капитанской каюты, не понимая, почему сокращаются коридоры в этом странном космосе.