ГЛАВА ДЕВЯТАЯ, в которой действие происходит в петле времени

Король ворвался без стука к капитану, бросил свой чемодан и замер.

Перед ним были два одинаковых человека в кителях с нашивками.

- Простите, кто из вас Вегов? - тяжело дыша, спросил Мышук.

- Я, - ответили хором капитаны. - Что случилось?

Король плюхнулся в кресло. Исиль замер рядом.

- Я только что проиграл Тутик какому-то нахалу с моими усами... Уверяю вас, это лжекороль.

Один из Веговых представил второму Мышука:

- Пассажир из девятой каюты. По происхождению король.

- Не знал, что в космосе можно встретить короля, - улыбнулся двойник капитана.

- Прошу принять меры! - настаивал король. - В конце концов, кто из вас настоящий капитан?

Веговы, весело попыхивая трубками, смотрели на короля. Потом один из них спросил:

- А какие, собственно, принять меры?

- Установить личность и изгнать самозванца с корабля!

Веговы переглянулись.

- Постарайтесь понять ситуацию, - серьезно сказал капитан, который сидел ближе к королю. - Я Вегов-сегодняшний, а он Вегов-вчерашний... Черная дыра, о которой вы знаете, искривила наш путь, и мы как бы вернулись во вчерашний день.

- Петля времени? - воскликнул Мышук. - Шутка природы! А я решил... И король от души громко захохотал.

Наконец-то он догадался, что проиграл Тутик себе!

- Прошу извинить за беспокойство! - Король подмигнул капитанам, привел в порядок усы. - Он, вчерашний Мышук, не знает, кто я такой. Ну и потеха! Пойду отыгрываться!..

И король, подав знак Исилю, удалился.

Однако нет ничего удивительного, что Мышук не узнал себя. За всю историю космоплавания не многие земляне встречались с двойниками, попадая в пространство и время с особыми свойствами.

Известно, что возле массивных космических тел, например вокруг Земли, любой снаряд, спутник, корабль летит под действием силы тяготения по кривой линии. Но его путь считается прямой линией в искривленном пространстве.

Как же сильно искривляет пространство и время гигантская звезда, уплотненная до малых размеров!

Возле черной дыры, бывшей когда-то в тысячу раз больше Солнца, свойства пространства и времени могли оказаться гораздо сложнее, чем это представлялось раньше людям. Во всяком случае капитан Вегов не очень удивился, застав в каюте самого себя. Он объяснил вчерашнему Вегову обстановку, и они вместе стали размышлять, что делать дальше.

- Петля времени, как я подозреваю, только начало фокусов черной дыры, - сказал Вегов-сегодняшний. - Не будем терять времени.

- Время в данном случае исчезло, обратилось в пространство. А искривленное пространство совместило наши корабли, - высказал предположение Вегов-вчерашний. - То, что для вас "сегодня", для меня "завтра", а сам я для вас - "вчера". Впрочем, "сегодня", "вчера", "завтра" - очень условные понятия: в любой момент вы или я можем исчезнуть. Давайте думать, как миновать дыру. Ведь и я попаду вскоре в ту же историю...

"Можно ли миновать черную дыру, пронестись над самой поверхностью звезды? - такую задачу задали капитаны электронному мозгу корабля. Хватит ли мощности двигателей?" Машина принялась решать задачу, а капитаны задавали ей вопросы.

Казалось бы, все просто: вот она - черная дыра - светится на экранах в форме диска. Это солнечный ветер летит непрерывно в дыру и гаснет, образуя серебристый ореол. Так поглощаются все ближайшие звезды.

Но куда все уходит через черную дыру? Куда втекает окружающая материя? В какую мастерскую Вселенной ведут эти таинственные тоннели природы? Что это - смерть гигантской звезды или рождение нового мира?

Машина отвечала: "Нет... нет... нет..." Машина отказалась отвечать: решать такие сложные вопросы ей было не под силу.

- А если отправиться в дыру? - предположил Вегов-младший.

- Вы полагаете сесть на звезду-карлик? - уточнил Вегов-сегодняшний и напомнил: - Ее поверхность жидкая.

- Но ведь никто никогда не проникал внутрь черной дыры! - воскликнул второй капитан. - Понимаете?

- Конечно, заманчиво, - Вегов-старший усмехнулся. - Окно в неведомый мир перед нами...

Но мы будем раздавлены... И не успеем ничего передать оттуда...

- Вспоминаю, - сказал его двойник, - что падение с высоты один сантиметр на звезде-карлике в земных условиях равно падению с вершины Джомолунгмы...

- Итак, если нам удастся пролететь мимо дыры даже на высоте в несколько километров, мы останемся живы, - подытожил капитан "Виктории".

В этот момент помощники капитанов доложили по громкосвязи, что корабль "Альфа" вслед за ними делает бросок к черной дыре. Им пришлось придать своему Шару Пути такую же форму, какую имел Шар "Виктории".

- Я не сомневался в этом, - сказал Вегов двойнику.

- Родители есть родители, - согласился тот. - А вы как бы поступили?..